От новобранеца на Брет Биелема до аса от Световните колежани, пътуването на Конър Ноланд в Арканзас беше 1 от 1

Докато бейзболният диктор от Арканзас Фил Елсън си проправя път през охраната на летището преди полета на отбора за Северна Каролина за Super Regional, той забеляза нещо различно в чантата на Конър Ноланд. На етикета на багажа му имаше футболна каска от Арканзас.

Имайте предвид, че този етикет беше за някой, който за последно игра във футболния отбор на Арканзас през година 1 от ерата на Чад Морис през 2018 г. Дори 3 години след като реши да се откаже от куотърбека и да се съсредоточи изключително върху бейзбола, Ноланд все още носи футбола на Арканзас с той където и да отиде. Застреляйте се, Ноланд е достатъчно възрастен, за да си спомни как е бил нает от (и се е ангажирал с) персонала на Брет Билема. Разбира се, Ноланд също се ангажира с персонала на Дейв Ван Хорн като 2-спортна звезда от електроцентра на Greenwood High School (Арк.).

В събота пътешествието на Ноланд в колежа ще извърви пълен кръг. Човекът, който спечели мач като истински първокурсник куотърбек за Морис и беше истински първокурсник, начален питчър в College World Series, се завръща в Омаха. Този път обаче Ноланд е асът-ветеран, който започва игра 1, а не смелият за първи път на голямата сцена.

О, и Ноланд започва, в който даде 6 2/3 хаут ининга срещу UNC в мач 1 на Super Regional.

Това беше, след като той хвърли 7 ининга на топка с 1-ран, за да започне турнира на NCAA с победа срещу Гранд Каньон. За екип от Арканзас, който не е имал титуляр през последните 6 ининга от април, блясъкът на Ноланд зададе тона за следсезонните свине.

„Той излезе и им даде точно това, от което имаха нужда в най-критичния момент“, каза Елсън пред SDS. — Това каза много за него.

Не е твърде опърпан за човек, който по същество имаше 2 загубени сезона към 2022 г.

И така, как Ноланд стигна от точка А до точка Б? И как става така, че футболният новобранец от ерата на Билема сега е монументално зъбно колело в стремежа на Арканзас да спечели първото си национално първенство по бейзбол?

Сложно е. Да се ​​каже, че Ноланд е минал през ада и обратно, би било преувеличено. Да се ​​каже, че се е изправил лице в лице с едно-две камъче по пътя си обратно към Омаха, би било подценяване.

COVID прекрати внезапно втория си сезон и той призна, че се бори да поддържа форма по време на спирането. Това доведе до нараняване на ръката срещу Югоизточен Мисури, което той се опита да преодолее, но това в крайна сметка го нокаутира за 2 месеца в началото на юношеския му сезон. Той направи 7 релефни участия след завръщането си и завърши само с 14 1/3 ининга работа през 2021 г. Преди сезон 2022 той свали 20-25 паунда, за да се върне в диапазона 210-215, и по-важното, той се върна да бъде човек, който може да навлезе дълбоко в игрите.

„Използвате думата „линеен“, за да опишете какво да очаквате от кариерата, а това се случва толкова рядко, особено като питчър“, каза Елсън. “Мисля, че (Ноланд) се е научил от гледането на нелинейната кариера на Кевин Копс и нелинейната кариера на Исая Кембъл.”

Копс показа обещание като истински първокурсник, но не напредна, както се надяваше, заради Томи Джон Хирургия в неговия втори сезон. След като се бореше като облекчение по време на съкратения от COVID сезон за юноши, Копс стана Националният питчър на годината за отбор от Арканзас, който спечели най-добрия общ номер в турнира NCAA 2021.

Кембъл също се нуждаеше от операция за завършване на сезона като второкурсник след впечатляващата си първа година във Фейетвил. До 4-та година обаче Кембъл стана блокиран, тъй като даде 7 ининга на топката за изключване в началния мач на Хогс в Омаха (той получи без решение при загуба с 1-0 от Флорида Щат).

За разлика от бившите си съотборници от All-American, Ноланд трябваше да се справи с някои проблеми в средата на сезона, само за да накара своята ERA под 4.00 да се отправи към Омаха.

„Конър няма такъв доминиращ сезон. Той не е такъв стомна. Но той е наистина умен, държи биещите извън равновесие, той ви показва как да подавате“, каза Елсън за Ноланд, който има 3.86 ERA, който се насочва към CWS. „Ако трябва да кажете „Какво е специалното на Конър Ноланд?“ Бих казал, че това е неговата състезателна природа, упоритостта, която проявява, той е страхотен полеви играч… много да бъдеш добър питчър в полето е свързано с работата с краката. Какво представлява играта на куотърбек? Всичко е свързано с работата на краката.”

Първоначалният план на Ноланд беше да бъде звезда от 2 спорта в колежа, по-специално в щата Арканзас. Е, той наистина отиде на около 15 посещения в колежа в рамките на 2 седмици, след като последва съвета на баща си да запази отворено мнение за процеса. Но в крайна сметка Ноланд каза, че има усещането, че Арканзас приема най-много неговата визия за 2 спорта (H/T The Hog Pod). Той запази ангажимента си към училището, след като Морис пое Биелема през декември. 2017 г

На пръв поглед изглеждаше, че Ноланд се справи с това решение толкова добре, колкото можеше да се запита. Неговата първа учебна година се състоеше от спечелване на мач като начален куотърбек на SEC (победа с 23-0 срещу Tulsa) и като начален питчър на SEC. Списъкът на спортистите на SEC, които са постигнали това постижение по всяко време в колежа, се състои от Ноланд и, по ирония на съдбата, бившият Razorback Бари Луни младши, който също беше временен треньор на отбора, когато Морис беше уволнен.

Но всеки можеше да гадае колко далеч е бил Ноланд в класацията за дълбочина на QB. Ноланд напредна повече в бейзбола, който беше спортът, към който винаги имаше малко повече любов. Тъй като пролетният футбол беше в разгара си, Ноланд каза, че се е върнал от бейзболните си задължения и винаги се чувства като изостанал с изучаването на нарушението.

„Не исках да бъда среден и в двете“, каза той в The Hog Pod. “Реших да сложа всичките си чипове на бейзбола и просто да вляза ол-ин.”

Може да отнеме малко повече време, отколкото се надяваше, но този хазарт се изплати. Той все още е близък с футболистите на Арканзас, но “никога не поглежда назад”.

Ноланд изглежда е свързан по-скоро като бейзболен играч. Не че не се запалва – той нададе триумфално извика и удар в гърдите на кетъра Кейси Опиц, след като спечели спасяване от 3 ининга срещу Оле Мис, за да изпрати Арканзас на шампионата на SEC 2021. По-скоро Ноланд е малко по-равномерен, след като се научи как да се справя с приливи и отливи, които идват с игра на 2 високопрофилни позиции.

„Само да си част от този екип на Чад Морис“, каза Елсън, „знаеш какво е да се опитваш да бъдеш фениксът, възкръснал от пепелта“.

Когато Ноланд беше перфектен първокурсник за перфектна игра през 2019 г., той се натъкна на трион срещу Ole Miss в Super Regional. С шанса да изпрати Арканзас в Омаха, той вместо това беше маркиран за 4 спечелени ръна и влезе дълбоко два пъти в своя 1 ининг на работа. Арканзас загуби с 13-5 на брадичката.

Същата нощ Елсън видя Ноланд и семейството му да вечерят в местен ресторант. Елсън забеляза, че хората се държат на разстояние от стомната на първокурсника след грубия му излет. Но Ноланд, верен на форма, имаше усмивка на лицето си, когато Елсън направи кратък разговор с него.

Разбира се, Арканзас отговори с победа в суперрегионален клинч на следващия ден и Ноланд в крайна сметка получи шанс да направи мач в Омаха, където позволи 2 спечелени ръна в 4 ининга в елиминационен мач срещу Texas Tech. „Той просто се връща от такива неща“, каза Елсън.

Ноланд имаше 2 значителни отскока само през този постсезон. Той влезе в турнира на NCAA, като позволи 5 спечелени ръна в 3 последователни старта. След това той достави гореспоменатия скъпоценен камък на Гранд Каньон. След като изключително рядко срещано облекчение премина зле при загуба с 14-10 от Оклахома Стейт в регионалното, Ноланд стартира Super Regional с още един майсторски старт, за да победи домакина UNC.

В събота Ноланд няма да бъде помолен да се върне. Той ще бъде помолен да приближи Арканзас с 1 крачка до преодоляване на гърбицата в Омаха.

Ако нещата вървят по план, той ще има множество шансове да направи точно това. Скоро Ноланд може да е на опашка за нов етикет за багаж, който има 2 много важни думи.

“Национални шампиони”.