Безплатни училищни обеди за всички са готови, създавайки „перфектна буря“ на фона на високата инфлация

Федералният отказ, който направи училищните закуски и обяди безплатни за учениците, независимо от семейния им доход, изтича на 30 юни, премахвайки обезщетението, което е помогнало на милиони ученици в момент, когато се нуждаят повече от всякога, твърдят защитници на глада.

Програмата за безплатно училищно хранене започна през март 2020 г., когато Конгресът упълномощи Министерството на земеделието на САЩ да издаде десетки освобождавания от детското хранене, включително такива, които разширяват летните хранителни програми, за да осигури спасителен пояс по време на пандемията.

Ако отказите приключат този месец, както е предвидено, експертите предвиждат криза като семейства, които вече са изправени пред покачващите се цени на супермаркети, бензиностанции и другаде, губят достъп до храна, на която децата им са разчитали през последните две години.

Междувременно кафенетата, които обслужват студенти, вече се сблъскват с пречки: прекъсванията на веригата за доставки повишиха драстично цената на техните храни и затрудниха за тях да спазват строгите изисквания за хранене, определени от USDA. Отказите им дадоха гъвкавост да осигурят питателни ястия, като използват заместители без наказания.

„Програмите за училищно хранене са изправени пред перфектна буря“, каза Даян Прат-Хевнър, говорител на Асоциацията по училищно хранене, търговска организация, представляваща повече от 50 000 служители на училищното хранене.

„Те са много загрижени за финансовата устойчивост“, каза тя и с отпадането на универсалните безплатни ястия „те са много загрижени за това, че децата ще огладнеят следващата година“.

Преди отказите от детското хранене децата в семейства, чиито доходи са били на или под 130% от федералното ниво на бедност, са отговаряли на условията за безплатно хранене в училище, докато тези в семейства, чиито доходи са между 130% и 185% от нивото на бедността, са отговаряли на условията за намалено -цена храна чрез Националната програма за училищен обяд на USDA.

Около 21 милиона ученици са ползвали безплатен обяд или обяд на намалена цена всеки учебен ден преди пандемията, каза Джилиен Майер, директор на Няма гладно дете партньорства и стратегия на кампанията. Но до 2020 г. записването на ученици може да бъде обременяващо, както за родителите, които трябваше да покажат доказателство, че са квалифицирани, така и за училищата, които събират информацията, нещо, което би било още по-трудно сега на фона на недостига на персонал.

През последните две години родителите не трябваше да попълват заявления. И тъй като на всеки ученик в училището им беше предложена безплатна закуска и обяд, това намали стигмата, която някои ученици преди това свързваха с получаването на храна, каза Майер.

Освобождаванията позволяваха на училищата да разпределят ястия, които се хранят, когато отиват на разстояние. На тях се приписва, че помагат за предотвратяване на това, което мнозина се опасяват, че ще бъде катастрофален скок на детския глад, когато пандемията удари.

„Смятаме, че това се дължи пряко на предоставената гъвкавост на Конгреса“, каза Майер. “И сега те отказват да удължат тези откази.”

Очакваше се правомощията на USDA да издават откази да бъдат удължени с още една година от президента Джо Байдън. Но удължаването не беше включено в омнибусния законопроект за разходите, приет от Конгреса. ПОЛИТИЧЕСКИ докладвано че лидерът на малцинството в Сената Мич Макконъл и други републиканци се противопоставиха на разширяването на финансирането за училищното хранене поради цената му от приблизително 11 милиарда долара; помощник на Макконъл отрече това пред NBC News, заявявайки, че никога не е имало предложение, което той да отхвърли.

USDA призова Конгреса за удължаване.

„Без действия на Конгреса нашите инструменти за подпомагане на операторите на програми са много по-ограничени. USDA разглежда всеки инструмент, с който разполага, за да облекчи тежестта, причинена от пандемията върху училищните райони, но мащабът на този проблем изисква действия на Конгреса“, се казва в изявление на USDA, добавяйки, че отделът е успял да предложи“ няколко тесни програми гъвкавост„Тъй като училищата се връщат към нормална работа, но преценяват допълнителни начини за подпомагане.

Колко пари са спестили семейства с безплатни ястия?

Защитниците отдавна твърдят, че групата, която квалифицира семейството за безплатна или намалена училищна закуска и обяд, е твърде тясна и вече изключва много семейства, които трудно свързват двата края. Четиричленно семейство би трябвало да печели 34 450 долара или по-малко през учебната година 2021 до 2022 г., за да има право на безплатно хранене, или 49 025 долара или по-малко, за да отговаря на условията за хранене на намалени цени, според Асоциация по училищно хранене.

Цените на училищното хранене варират в цялата страна и най-новите данни на разположение от USDA е от 2016 до 2017 учебна година, когато училищната закуска струва средно $1,48, а училищният обяд струва средно $2,57. Това би означавало, че за семейство с две деца цената на закуската и обяда ще достигне 8,10 долара на ден или 1458 долара за 180-дневна учебна година – въпреки че оттогава цените на училищното хранене са се повишили, така че числото ще бъде по-високо днес.

Ползите от универсалната програма за училищно хранене се простират отвъд нейните финансови аспекти, каза Кели Крауфорд, която преподава наука и библиотека в детската градина чрез третокласници в Спокейн, Вашингтон.

Кели Крауфорд.
Кели Крауфорд.С любезното съдействие на Кели Крауфорд

Преди пандемията около 35% от учениците в нейното основно училище са се квалифицирали за безплатни или на намалени цени храна, каза Крофорд. След като безплатните ястия бяха предоставени на всеки ученик, имаше забележимо увеличение на общия фокус и енергийното ниво на нейните класове.

„Видяхме колко невероятно беше“, каза тя. „Нашите училищни служители – за тях е по-лесно да си вършат работата. Нашите ученици са по-щастливи и здрави.”

„Видяхме колко невероятно беше. Нашите училищни служители – за тях е по-лесно да си вършат работата. Нашите ученици са по-щастливи и здрави.”

Тя също така каза, че е облекчение да не виждаме как студентите да се стресират, че балансът на сметката им за обяд е нисък или празен.

Докато някои щати, като Калифорния, приеха универсални безплатни програми за училищно хранене, а други въведоха законодателство, което ги предлага, защитниците се надяват Конгресът да предприеме действия.

„Точно както децата получават безплатно пътуване с автобус до училище и учебници, от които да се учат, те се нуждаят от храна в средата на деня, за да могат да се съсредоточат върху обучението си“, каза Прат-Хевнър.